Один из древнейших городов России, официальное летосчисление ведёт от 862 года. С X века Ростов являлся одним из центров Ростово-Суздальской земли. В XI — начале XIII веков входил во Владимиро-Суздальское княжество. В Ипатьевской летописи при описании событий 1151 года назван Ростовом Великим. В 1207—1474 годах — центр Ростовского княжества. В 1777 году получил статус города. Является городом областного значения, при этом в рамках Ростовского муниципального района образует муниципальное образование Ростов со статусом городского поселения как единственный населённый пункт в составе последнего.

На территории Ростова имеется 326 памятников культуры, треть из которых являются памятниками федерального значения. В 1970 году Ростов был включён в список исторических городов РСФСР. В 1995 году музей-заповедник «Ростовский кремль» включен в свод особо ценных объектов культурного наследия народов России. Туристический центр маршрута «Золотое кольцо России».

Жители Ростова именуются ростовцами и ростовчанами. День города с 2014 года отмечается в конце мая, ранее традиционно отмечался в последнее воскресенье августа. В 2012 году Ростов отметил свой 1150-й юбилей.

В городе действуют вокзал станции Ростов-Ярославский, находящийся на магистрали Москва — Архангельск Северной железной дороги, и автостанция при железнодорожном вокзале на трассе М8 «Холмогоры» Москва — Архангельск. Ближайший аэропорт находится в Ярославле («Туношна»), речные волжские порты — в Ярославле и Угличе.